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美国欲技术封锁,压垮科学家

时间:2020-03-13来源:科学网

一位学生希望今年春天能从美国南佛罗里达大学获得癌症生物学博士学位,但导师Pearlie Epling-Burnette却无法出席她的博士论文答辩。

去年年底的一天早上7点,联邦调查局(FBI)探员突然造访,敲了Epling-Burnette的门。

“我从来没有机会解释到底发生了什么。”Epling-Burnette说,“这很令人失望,尤其是在我为莫菲特癌症中心奉献了这么多年之后。”

2019年12月19日,莫菲特癌症中心(以下简称莫菲特)告诉Epling-Burnette,除非她立即辞职,否则将被解雇。

据Science网站报道,因为与中国科研机构开展合作,Epling-Burnette和其他5名资深科学家被解雇,这些合作“违反了莫菲特的多项政策和联邦资助标准”。

“FBI干得好”!?

特朗普政府一直不遗余力地肃清美国科技界“渗透的国外势力”,FBI和美国司法部忙得“热火朝天”。

FBI网站显示,仅今年1月下旬,该机构就张贴了多起因与中国科技合作引发的调查或指控,涉及堪萨斯大学等多所美国高校的研究人员。

3月10日,美国司法部消息称,西弗吉尼亚大学前教授James Patrick Lewis因与中国合作被指控且已“认罪”。

现年54岁的Lewis从2006年到2019年8月,是西弗吉尼亚大学物理系的终身教授,专门研究用于煤转化技术的分子反应。2017年7月,他与中国机构签订了雇佣合同。

负责国家安全事务的助理司法部长John C. Demers宣称,“Lewis对学校隐瞒了这件事。我赞赏学术界加强了对发现利益冲突和承诺冲突的关注。只有提高透明度,我们才能遏制与中国机构和项目之间的秘密联系。”

“我们会继续致力检控任何地方发现的此类欺诈行为。我要感谢FBI、国税局和我们的检察团队,他们的工作做得很好。”西维吉尼亚州北部地区检察官Bill Powell说。

也许Epling-Burnette应该庆幸自己没有遭到指控。

“来历不明”的钱?

回到莫菲特,这位59岁的免疫学家Epling-Burnette从1988年开始在莫菲特工作,并获得终身职位。

Science报道称,Epling-Burnette表示,她的行为没有违反任何联邦或机构政策,与中国的所有合作都属于莫菲特与天津医科大学癌症研究所及附属医院(TMUCIH)长期合作的范围(天津每年向莫菲特支付50万美元)。“一切都是在莫菲特的知情和同意下进行的。”

莫菲特报告中还有另外两个论断:Epling-Burnette将大约8.5万美元的资金转移到TMUCIH的血液科;2018年,TMUCIH为她开设了一个银行账户,初始额为3.5万美元,并承诺将增加到7万美元。

Epling-Burnette否认自己背着雇主与中国机构建立专业关系,从而在经济上受益。

Epling-Burnette承认从TMUCIH收到了7000美元。但她表示,这笔钱是报销的差旅和活动支付费用:2018年11月,为了庆祝与TMUCIM合作10周年,莫菲特在天津参加了一个为期一周的活动,参与活动的有几十名莫菲特的科学家。她说,此前她曾3次前往天津,每次都是自己买了机票。

在计划2018年的差旅时,她被告知,TMUCIH改变了报销方式,之后将通过天津一家银行的借记卡进行报销。Epling-Burnette收到了这张卡。回到坦帕市时,她取出了7000美元来补偿往返的商务舱机票。甚至,由于银行的规定,她不得不每周只能提款400美元。

Epling-Burnette说,她是通过莫菲特高级免疫学家Sheng Wei了解到这些财务安排的。后者也在2019年12月的“清洗行动”中被解雇。

在总结报告中,莫菲特称Wei是该合作的“关键人物”。

Epling-Burnette说,在2018年的差旅结束后不久,Wei告诉她,银行卡里可能有3.5万美元,其中的额外资金将用于未来的差旅,以及作为合作服务的酬金。她说,当取款时,她无法核实卡上的余额,并请Wei帮忙去核实。

Epling-Burnette表示,当无法核实时,她联系了莫菲特相关公室,要求开会讨论此事。她还提交了一份利益冲突披露表,列出了这3.5万美元。会议最终于2019年11月举行。

“这些机构生活在对NIH的绝对恐惧中”

Epling-Burnette认为她和前同事,包括莫菲特前首席执行官及研究主管,是国家卫生研究院(NIH)激进行动的受害者。

NIH强制要求科学家在经费申请中披露外部资源,并已致函60多家机构,询问了近200名获得其资助的研究人员的行为。NIH表示,许多函件尤其对与中国机构的交流表达了关切。

包括MD安德森癌症中心在内的几家美国研究机构,这些函件已导致许多研究人员被免职。

他们均被指违反了NIH的上报规定。但2018年从NIH获得3600万美元资金的莫菲特说,它没有收到任何这类信件。

尽管如此,Epling-Burnette认为莫菲特的行动是希望继续得到NIH的青睐。

“这些机构生活在对NIH的绝对恐惧中。它们担心,如果不采取积极行动,NIH可能会切断经费。”她说,“但好人在这个过程中被压垮了。”

被压垮的好人

Epling-Burnette自2001年起一直在坦帕市退伍军人事务部(VA)担任研究生物学家,她说没有起诉莫菲特的计划。

2月13日,一同被解雇的莫菲特前研究主管托Thomas Sellers对该中心等提起诉讼,称其诽谤并损害了他作为研究员的谋生能力。

Epling-Burnette则聘请了一位律师来传播她的观点:这些调查不仅对那些被卷入其中的人构成了威胁,而且对整个美国的研究机构,甚至国家都构成了威胁。

“我的实验室里有14个人,一天之内他们的生活就完全被打乱了。”她表示,此类调查的长期危害将是巨大的。现在要招募人才从事学术研究已经够难了。如今事情变得更糟,他们甚至无法培养下一代的博士生和医生。

不过,在被莫菲特开除的科学家中,没有人被指控窃取知识产权或将知识产权转让给中国同事。Epling-Burnette也没有被指控违反NIH的报告规则。(2004~2013年,她曾担任美NIH四项R01基金的首席研究员。)

尽管如此,她还是担心莫菲特的调查将会影响在她实验室工作的中国博士后。这些博士后是她与TMUCIH联合协议的一部分。

从2010年开始,TMUCIH选出学生并支付他们工资的一半,Epling-Burnette用机构基金或其他研究项目的钱支付其余的工资。

“这些调查给人留下的印象是,他们参与了一些邪恶的活动。”她说。“但这是不对的,是不公平的。”

Epling-Burnette说,实验室里的许多人现在都面临着痛苦的变化。例如,她的4个研究生中有一个刚刚通过了资格考试,“他的项目真是太了不起了”,但他必须放弃那个项目,换实验室,重新开始。

无法指导即将获得博士学位的学生,这让Epling-Burnette尤为恼火。她说:“我们一起工作了6年,如果不让我参加她的论文答辩,会气死我。”

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